La Droga Más Popular y Legal del Mundo: la Cafeína

Aún causo algo de asombro cuando explico que el café es una droga, pero es un hecho que llegué a comprender en un curso que realicé en la Universidad durante mi bachillerato (1994-98). Si aún no me cree, le puedo mostrar mi libro de texto (ver fuentes). Hay quienes atesoramos nuestros libros, aunque también los comparamos a estudios actuales.

Confieso que de vez en cuando me gusta mucho el amargo de una buena taza de café (una vez cada dos meses!), pero por el precio por porción prefiero darle prioridad a algún alimento que tenga nutrientes.

Tratare aquí de resumir algunos datos interesantes de esta planta oriunda de Arabia, para que el lector use su propio criterio cuando de comprar se trate:

  • Existe una leyenda de un pastor de nombre Kaldi, quien descubrió que sus cabritas danzaban alegremente luego de comer el grano fresco del café. Hay otra que dice que Mohammed fue el primero que sugirió se hirvieran los granos de café para que los feligreses del monasterio se mantuvieran despiertos durante la oración.
  • Existe literatura de los años 900 DC que señala este grano como bueno para muchos males. Pero en Inglaterra en 1674 se popularizó un panfleto de mujeres que se quejaban de los hombres que bebían la bebida “negra, espesa y nauseante” de este grano “infeliz”…Lo cierto es que hasta en la Mecca creció la preocupación por esta predilección por el café que incluso se llegó a prohibir. Y la historia demuestra que cuando algo se prohíbe aumenta su consumo.
  • La nación que hoy consume más café en el mundo es hoy la estadounidense, sobre todo desde que J.O Cheek preparó una mezcla en 1892, a la que le puso el nombre de su hotel: Maxwell House.
  • El consumo del café instantáneo creció luego de la II Guerra Mundial. Pero luego de que se supieron sus efectos se inició el “decafeinado”. Este es un proceso por el cual los granos se remojan en un solvente antes de ser tostados. Para esto se usa cloruro de metileno a pesar de que se prohibió como ingrediente de las lacas para el cabello en 1985. La cafeína que se extrae es la que se usa en la manufactura de bebidas gaseosas, por eso una de las compañías más grandes que “decafeina” es de propiedad de la Coca-Cola.
  • El té y el chocolate también contienen cafeína pero en menores cantidades (ver fuentes)
  • Los efectos farmacológicos del café se deben a las Xantinas los más viejos conocidos estimulantes. Xantina significa amarillo en griego. Las xantinas más conocidas son la cafeína, la teofilina y la teobromina. Estas sustancias químicas son “metiladas” muy estrechamente relacionadas a los alkaloides. La mayoría de alkaloides NO son solubles en agua, en cambio las xantinas si son ligeramente solubles en agua.
  • Todas las xantinas tienen efectos estimulantes similares en el cuerpo humano, la cafeína tiene los mayores efectos, sobre todo en el sistema nervioso central. Cabe anotar que la cafeína fue aislada en 1820 y tiene un enorme historial de estudios científicos.
  • La absorción oral de la cafeína es rápida, llega a la sangre en apenas 30 minutos. Aunque los efectos máximos en el Sistema Nervioso Central ocurre en 2 horas. En tres horas no más del 10% se excreta.
  • La dependencia a la cafeína es real, la mejor evidencia es el dolor de cabeza que se experimenta cuando se abstiene de tomar cafeína. Desde 1980 se sabe que la cafeína y otras xantinas. Interrumpen los receptores cerebrales para una sustancia neurotransmisora o neuromoduladora de nombre adenosina.
  • La cantidad de cafeína que se necesita para producir efectos farmacológicos en el Sistema Nervioso Central o en la Musculatura Ósea es de 200 mg  (más o menos lo que contieneun par de tazas). Con unos 500 mg de cafeína se afecta el Centro Autonómico del Cerebro, afectando los latidos, la respiración y el sistema cardiovascular mediante la constricción de los vasos capilares.
  • Los dolores de cabeza, la fatiga y falta de vigor son algunos de los síntomas que demuestran los efectos adictivos de la cafeína cuando se deja de usar, lo que se conoce como “síndrome de dependencia de la cafeína”.
  • Síntomas de la ingesta de cafeína incluyen deshidratación, mareos, pérdida del sueño, e hipertensión. El web de la Administración de Drogas y Alimentos (FDA) cita un caso de muerte de un joven de 19 años que murió por una sobredosis de tabletas de cafeína que usaba para mantenerse despierto.
  • Un experimento conducido por el Instituto Nacional de Salud Mental reportó que en personas sensibles la cafeína puede precipitar “ataques de pánico”, cuyos síntomas pueden ir desde súbita depresión hasta sentimientos irracionales acompañados a veces por atoros, sudor y palpitaciones aceleradas.
  • Existen otros estudios que han relacionado el consumo de metil xantinas con enfermedad fibrocίstica de las mamas, una condición de tumores NO malignos. También a la inhabilidad de concebir en mujeres que consumen cafeína. Durante el embarazo una de las drogas prohibidas es justamente la cafeína.
  • Para ver el contenido de cafeína de comunes alimentos y medicinas viste el web del Centro por Ciencias en Interés Público.

Fuentes:

  1. Ray O & Ksir Charles: Drugs Society and Human Behavior, “Caffeine” Chapter Chapter 13 p.291-311
  2. Center for Science in the Public Interest web: Caffeine Content of Food and Drugs, December 2012
  3. FDA web: “Medicines in my Home, Caffeine and your Body”

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Acerca de Ana Maria Quispe

dietista, ecologa, defensora de derechos humanos, pacifista
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